A Cong si respira un'atmosfera sospesa, ben lontana dal mondo ordinario e dai ritmi frenetici del tran tran quotidiano. Questo villaggio irlandese è una cartolina color seppia che riacquista le sue tinte vivide man mano che ci si addentra nel suo fascino antico e senza tempo.

in foto: Ashford Castle – Foto di Larry Koester

Cong si trova al confine tra la Contea di Mayo e quella di Galway, incastonato tra due splendidi laghi: il Lough Mask e il Lough Corrib. Il villaggio è attraversato da un piccolo fiume che collega i due specchi d'acqua. Il luogo è celebre per aver dato i natali a William Wilde, padre di Oscar, ma soprattutto perché sulle sponde del Lough Corrib venne girato nel 1951 il pluripremiato film "Un uomo tranquillo" (A Quiet Man) con John Wayne, Maureen O'Hara e Barry Fitzgerald.

Le principali attrazioni di Cong sono l'abbazia agostiniana e l'Ashford Castle, due gemme immerse nella natura. L'abbazia venne fondata nel XII secolo da Turlough O'Connor, l'allora Re Supremo d'Irlanda, nell'area dove sorgeva una chiesa risalente al VI secolo. Benché più volte depredata e saccheggiata, le sue arcate diroccate trasmettono tuttora un senso di mistero  e regalano un'aura sacrale all'intero scenario. Oggi il luogo conserva tesori di arte celtica tradizionale come una High Cross di origine vichinga e un magnifico chiostro attraversato dal fiume. Estremamente suggestiva anche la Monk's Fishing House. Il meraviglioso parco che circonda l'abbazia è una vera oasi di pace e silenzio, con il solo canto degli uccelli a fare da sottofondo melodioso. Chi ama le escursioni può seguire il Cong Heritage Trail, un percorso che si snoda tra torrenti e ruscelli fino a toccare le principali attrazioni del villaggio, come l'abbazia.

In origine un castello risalente al XIII secolo, oggi Ashford Castle è stato convertito in una Manor House, ossia un hotel di lusso. Il castello è situato sulla sponda settentrionale del Lough Corrib, il lago più grande della Repubblica d'Irlanda, ricco di scorci incantevoli e suggestivi. Tuttavia, nonostante si trovi nei pressi di Cong, fa parte della contea di Galway e non di quella di Mayo. Purtroppo l'interno non è visitabile, ma si possono esplorare gli splendidi e curatissimi giardini, dove è possibile imbattersi in qualcuno che passeggia con un falco sul braccio: nei pressi del castello si trova infatti la scuola irlandese di falconeria, aperta a tutti. È inoltre possibile effettuare emozionanti crociere sul Lough Corrib.

L'Ashford Castle è celebre per ospitare la serie tv Reign, dedicata alla giovinezza di Maria Stuarda, cosa che testimonia l'innegabile appeal cinematografico di Cong. Come già detto, infatti, qui è stato girato il film "Un uomo tranquillo" e il borgo ospita "The Quiet Man Cottage", "la casa dell'uomo tranquillo", usata come set per le riprese e oggi trasformata in un piccolo museo che contiene ancora oggetti di scena, costumi originali e fotografie, oltre a una pittoresca statua che rappresenta John Wayne e Maureen O'Hara.